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한국프로축구연맹이 선정한 올해의 K리그 10대 뉴스
강종훈 기자 | 2021.12.21 16:03
전북현대 선수들. (C)프로축구연맹

2021년 K리그가 대장정의 막을 내렸다. 올해 K리그는 코로나19 상황 속에서도 무사히 시즌을 완주했고, 유관중 경기가 차츰 늘어나는 등 조금씩 축구팬들의 일상으로 다가가는 모습을 보였다. 전북의 K리그1 5연패를 비롯한 여러 기록 달성, AFC챔피언스리그 성과와 2002년 영웅들의 귀환 등 여러 희소식이 있었고, 중계그래픽 선진화와 축구 중심 스포츠채널 스카이스포츠 공동 운영, ESG 경영 등 경기 외적으로도 다양한 시도와 성장을 거듭한 한 해였다. 한국프로축구연맹이 2021년을 장식한 K리그 10대 뉴스를 선정해 올 한해를 돌아봤다. 아래의 순서는 순위와 무관하다.

■ 전북 K리그1 5연패, 프로축구 통산 최다 9회 우승

전북과 울산이 3년 연속 치열한 우승 레이스를 펼친 가운데, 시즌 최종전에서 결정된 우승컵의 주인은 전북이었다. 이로써 전북은 K리그1 5연패와 프로축구 통산 최다 우승(9회)이라는 대역사를 쓰게 됐다. 또한 올해 새롭게 전북의 지휘봉을 잡은 김상식 감독은 전북에서 선수와 코치, 감독으로 모두 우승을 경험하는 영예를 안았고, 감독 데뷔 첫 시즌에 K리그1 감독상을 수상하기도 했다.

■ '동아시아 최강' 확인한 ACL, 8강-4강 국내 개최도 성공적

올해 AFC챔피언스리그(ACL)에 참가한 K리그 4팀이 모두 16강에 진출했다. 이는 2015시즌 이후 6년만이다. 또한 전북은 8강, 울산은 4강, 포항은 결승에 진출함으로써 K리그는 작년 울산의 ACL 우승에 이어 동아시아 최강 리그로서의 지위를 굳건히 했다. 전주에서 열린 ACL 8강전과 4강전은 방역과 성적, 흥행에서 모두 성과를 거두며 성공적으로 마무리됐다. 지난 6일 AFC가 발표한 ‘AFC 클럽 대회 랭킹’에서는 올해 ACL 성과에 힘입어 K리그가 아시아 전체 국가 중 2위, 동아시아 국가 중 1위를 차지했다.

■ FA컵 - 승강PO 2차전, 이틀 연속 '극장경기'로 2021년 피날레 장식

2021시즌 한국 축구를 마무리하는 FA컵 결승 2차전과 승강PO 2차전에서 이틀 연속 극장경기가 펼쳐져 많은 화제를 낳았다. 먼저 12월 11일 DGB대구은행파크에서 열린 FA컵 결승 2차전에서는 K리그2에 속한 전남이 난타전 끝에 K리그1의 대구를 4대3으로 제압하는 이변을 일으켰다. 전남은 지난 1차전 홈경기에서 0대1로 패한 불리한 상황을 뒤집었고, K리그2 클럽 최초 FA컵 우승 및 ACL 진출이라는 역사를 썼다. 이튿날인 12일 강릉종합운동장에서 열린 승강PO 2차전에서도 한 편의 드라마가 쓰였다. 강원이 대전에게 선제골을 내준 뒤 연이어 네 골을 퍼부으며 4대1 대역전극을 펼쳤기 때문이다. 강원은 지난 1차전 대전 홈에서 0대1로 지며 강등의 벼랑 끝까지 몰린 상황이었지만, 이날 무서운 뒷심을 발휘하며 K리그1 잔류를 확정했다.

■ 홍정호, 24년 만의 '수비수 MVP' 수상

올 시즌 K리그1 MVP는 전북의 우승을 이끈 주장 홍정호였다. 홍정호는 올 시즌 36경기에 나와 팀의 최소 실점(37골)을 이끌었고, 특히 29라운드 울산을 상대로 후반 42분 이동준의 헤더를 골라인 통과 직전에 클리어하는 등 여러 차례 결정적인 수비를 선보였다. 또한 홍정호는 전북 우승의 '8부 능선'으로 꼽혔던 37라운드 대구전에서 결승골을 터뜨리며 자신이 MVP로 뽑혀야 하는 이유를 증명했다. 홍정호는 97년 MVP 김주성에 이어 24년 만에 수비수 MVP라는 기록을 세웠다.

■ 주민규, 5년 만의 K리그1 국내 선수 득점왕 등극

제주의 주민규는 올 시즌 34경기에 출장해 22골을 넣으며 K리그1 최다 득점상을 수상했다. 외국인 공격수들을 제치고 국내 선수가 최다 득점상을 차지한 것은 지난 2016년 정조국 이후 5년 만이다. 주민규의 활약에 힘입은 제주는 승격 첫 시즌에 4위에 올랐고, 주민규는 최다 득점상 수상과 함께 K리그1 베스트11 공격수 부문에 선정되는 등 최고의 한 해를 보냈다.

■ U22 의무 출전 확대, 설영우-정상빈 등 영플레이어 활약 증가

올 시즌 K리그1의 교체 선수 수가 기존 3명에서 5명으로 확대됨에 따라 22세 이하(U22) 선수의 의무 출장도 확대됐다. 이에 힘입어 K리그1 무대에서 어린 선수들의 활약도 눈에 띄게 증가했다. 올해 프로 2년 차를 맞은 설영우는 올 시즌 31경기에 나와 2골 3도움을 기록하며 울산의 주전 측면 수비수로 성장했고, K리그1 영플레이어상을 거머쥐는 영광을 안았다. 수원의 정상빈은 올 시즌 28경기에 나와 6골 2도움을 기록했다. 정상빈은 라이벌 서울과 울산, 전북 등 강팀들을 상대로 골을 넣으며 강렬한 인상을 남겼다. 이 밖에도 수원 김태환, 광주 엄원상-엄지성 듀오 등도 올 시즌 좋은 활약을 펼쳤다.

■ 홍명보, 이영표, 박지성.. 2002 영웅들의 K리그 귀환

홍명보, 이영표, 박지성 등 2002 한일 월드컵 4강 신화의 주역들이 K리그로 귀환했다. 홍명보 감독은 울산의 사령탑으로 부임하며 현장에 복귀했다. 이영표 강원 대표이사도 올해 행정가로서의 첫발을 내디뎠다. 전북 어드바이저로 돌아온 박지성은 프로와 유소년의 선수선발, 육성 및 스카우팅, 훈련 시스템 제시 등에 대한 조언자 역할을 맡고 있다. K리그에 안착한 2002 월드컵 주역들이 앞으로 보여줄 행보와 성과가 더 큰 기대를 모은다.

■ 연맹-KT 합작 투자로 축구 중심 스포츠 전문 채널 '스카이스포츠‘ 운영 개시

연맹과 KT는 올해 2월 'K리그 중심 스포츠 전문 채널 육성을 위한 업무협약'을 체결했고, 4월부터는 KT의 자회사인 스카이라이프티브이와 연맹이 합작 투자를 통해 법인을 신설하여 스포츠 케이블 채널 '스카이스포츠'를 공동 운영하고 있다. 연맹이 방송채널을 직접 운영하는 것은 한국 프로스포츠에서는 최초다. '스카이스포츠'는 올 시즌 K리그1 90경기와 K리그2 47경기를 중계했고, 중계방송의 품질 향상을 위해 노력하고 있다. 7월에는 K리그 전문 매거진 프로그램 '다이나믹 피치'를 런칭하여 축구팬들의 호응을 얻고 있다.

■ K리그 신규 BI '다이나믹 피치' 런칭, 중계 그래픽 통일

K리그는 올 시즌 신규 브랜드 아이덴티티(BI)로 역동성과 과감성을 강조한 ‘다이나믹 피치’를 런칭했고, '다이나믹 피치'가 적용된 중계 그래픽이 모든 K리그 경기 중계방송에 적용됐다. 경기 대진과 선수 명단 소개, 포메이션, 전후반 진영 소개, 스코어보드, 리플레이 전환 등을 나타내는 그래픽이 일원화됐고, 이제 K리그는 언제 어디서 중계되더라도 통일된 그래픽이 표출되도록 해, 리그 고유의 시각적 이미지를 구축하게 됐다. 이에 더해 중계 화면에 선수 교체 인원수, U22 선수 정보, 선수별 다이나믹 포인트 등 부가데이터가 소개되며 전반적인 중계방송 품질이 상향 평준화됐다.

■ '그린킥오프', '드림어시스트', '통합축구' 등 ESG 활성화

사회적, 윤리적 기업 경영을 추구하는 'ESG' 바람이 K리그에도 긍정적인 영향을 미쳤다. K리그는 2021년을 ‘탄소중립리그’ 원년으로 선포하고 타이틀 스폰서 하나은행과 함께 친환경 캠페인 '그린킥오프'를 진행했다. 오피셜 스폰서인 현대오일뱅크와는 'K리그 드림어시스트' 캠페인을 통해 유명 선수들과 축구 꿈나무들 간 멘토링 기회를 제공했고, 스페셜올림픽코리아와 함께 'K리그 유니파이드컵'을 개최해 비장애인과 발달장애인이 함께 뛰는 화합의 장을 마련했다. 2019년부터 3년째 지속 중인 '생명나눔캠페인'의 일환으로 지난 5월에는 수원과 제주가 서로의 유니폼에 심장을 상징하는 상대 팀 유니폼 일부를 부착하여 장기조직기증의 필요성을 널리 알리기도 했다.

강종훈 기자  sports@thesportstimes.co.kr

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